Het vertrek van de Britse troepen (1918-21)

In de dagen die volgen op de Wapenstilstand van november 1918 wordt het tijd om de repatriëring voor te bereiden van de Britse troepen die aan het Westelijk front hebben gevochten. Terwijl de overlevenden het Franse grondgebied geleidelijk aan verlaten, blijven de lichamelijke overschotten van meerdere honderdduizenden Tommies, gesneuveld tijdens de gevechten, voor eeuwig achter op het gebied dat zich uitstrekt tussen de Somme en Vlaams België. De talloze militaire begraafplaatsen die de landschappen van die tijd afbakenen, zijn hier getuige van.

Het lichaam van één Britse soldaat keert echter naar het land terug. In 1920 beslissen Groot-Brittannië en Frankrijk immers om de gevallen soldaten te huldigen door het lichamelijke overschot te eren van een onbekende soldaat. Begin november worden enkele lichamen van Britse anonieme soldaten opgegraven op de verschillende slagvelden van het Westelijk front. De kisten, bedekt met de Union Jack, worden vervolgens verzameld in Saint-Pol-sur-Ternoise (Pas-de-Calais). Generaal Wyatt, commandant van de Britse legers in Frankrijk en België, selecteert willekeurig één van de lichamelijke overschotten om dat van de Britse Onbekende Soldaat te worden. Het lichamelijke overschot van deze soldaat wordt vervolgens naar Boulogne-sur-Mer getransporteerd. Daar wordt het, na een Brits-Franse ceremonie, naar Dover verscheept. Op 11 november 1920, om 11 uur, wordt het lichaam van de onbekende Britse soldaat in Londen begraven, in aanwezigheid van Georges V, in het schip van Wesminster Abbey.

Loading, please wait...
  • Advertentie voor Engelse prefabmaterialen, 23 mars 1919, dagbladen, Departementale archieven van Pas-de-Calais – nummer PG 224/9

    Vanaf 1919 verschijnen ter gelegenheid van de ontmanteling van de Britse legerkampen in de plaatselijke pers talrijke aanbiedingen voor de verkoop aan particulieren van hutten en barakken.

  • Portret van twee Chinese arbeiders, eerste kwart van de 20ste eeuw, foto, Archives de Dunkerque – Centre de la mémoire urbaine d’agglomération

    In de nasleep van de Wapenstilstand worden de talrijke Chinese arbeiders nu ingezet voor het ruimen van de gewezen slagvelden: het opgraven de lichamen van de soldaten om ze naar permanente begraafplaatsen over te brengen, het recupereren van niet-ontplofte munitie….

  • Caron Achille (1888-1947), Bouw van de Britse begraafplaats in Etaples, eerste kwart van de 20ste eeuw, glasplaat, © Musée Quentovic – Ville d'Etaples-sur-Mer

    De grote Britse necropolis van Etaples getuigt van de vele soldaten die tijdens het conflict in de ziekenhuizen in de nabijheid zijn overleden.

Advertentie voor Engelse prefavmaterialenPortret van twee Chinese arbeidersBouw van de Britse begraafplaats in Etaples