In de Somme stoot men op soldaten uit de gehele Commonwealth (alle koloniën en gebieden onder Brits gezag): Engelsen, Schotten, Welsh, Ieren, Nieuw-Zeelanders, Australiërs, Canadezen, Newfoundlanders, Zuid-Afrikanen.

De slag van de Somme vangt aan op de 1 juli 1916, met een reeks ontploffingen: die van de mijnen die zijn begraven onder de eerste lijnen van de vijandelijke loopgraven. De slag duurt tot 18 november. Men gaat ervan uit dat er totaal 420.000 mannen sneuvelden, gewond raakten, vermist werden verklaard of krijgsgevangene gemaakt. Men schat dat een derde hiervan is gestorven, dus ongeveer 140.000 soldaten. Van de helft van deze soldaten kan het lichaam niet worden teruggevonden of geïdentificeerd: dat zijn de missing van de Somme.

Die van de Britse en Zuid-Afrikanen regimenten worden herdacht op het monument van Thiepval, opgericht op basis van het ontwerp van Sir Edwin Lutyens (1869-1944). Hij is een van de architecten van de Commonwealth War Graves Commission, de Britse instelling opgericht in 1917 om de graven van tijdens de Grote Oorlog gestorven soldaten te identificeren en onderhouden, maar ook om monumenten te bouwen in hun eer. Het monument van Thiepval is een opeenvolging van bogen in baksteen en witte steen. Bijna 72.200 namen van de missing zijn in de muren van het monument gegraveerd. De bouw wordt aangevangen in 1929 en het monument wordt ingehuldigd op 1 augustus 1932, in aanwezigheid van de toekomstige Koning Edward VIII en de Franse president Albert Lebrun.

Beide begraafplaatsen hergroeperen aan beide zijden van een gangpad de graven van Franse en Engelse soldaten. Witte kruisen markeren de eersten. 253 graven dragen de inscriptie "onbekend". Bij 239 de 300 laatsten staat op de witte grafstenen een grafschrift van de schrijver Rudyard Kipling (1865-1936) te lezen: "A Soldier of the Great War known unto God" ("Een soldaat van de Grote Oorlog, bekend bij God alleen").

Loading, please wait...
  • Bazentin (Somme): begraafplaats, eerste kwart van de 20ste eeuw, ansichtkaart, coll. Linge © P&K Linge

    Tijdens de Slag aan de Somme ontstaan er talrijke voorlopige begraafplaatsen. Vaak worden de individuele graven van de soldaten, zoals hier ook het geval is, aangeduid met houten kruisen. Het is op dat moment belangrijk om de locatie van deze graven te noteren, om ze terug te kunnen vinden op het einde van de oorlog en ze te hergroeperen in permanente begraafplaatsen.

  • Inhuldiging van het monument van Thiepval, 1 augustus 1932, foto, coll. Historial de la Grande Guerre, Péronne © Y. Medmoun

Bazentin Cemeteryinhuldiging van het monument van Thiepval